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航海往事:甘英波斯湾望洋兴叹

文/李铁《航海往事》

甘英是东汉名将班超的手下,曾于汉和帝时出使大秦(罗马帝国)。他率领使团从新疆龟兹(库车)出发,经塔里木盆地、伊拉克、伊朗,一直到达波斯湾沿岸。这是古代中国人往西走得最远一次。

然而,甘英一行到达波斯湾后,没能完成出使任务,只是望洋兴叹一番,半途折返,失望而归。

关于甘英没能继续前行的原因,有好几种说法。

第一种说法认为,这主要是甘英个人因素造成的,他缺乏探险家的勇气,遇到点困难就停止了脚步,所以没能完成他的使命。

第二种说法认为,当时中东地区有战乱发生,无法保障人身安全,从而阻止了甘英西行的脚步。

第三种说法认为,当时安息商人不愿意甘英去罗马,故意欺骗他们,还讲了海妖的传说,他被吓住了。

历史上有些著名学者都持第一种看法,更强调甘英的本人责任。

比如,康有为就认为,甘英没往西走,是因为他胆小,怕死,缺乏探险家的勇气,这是中国人的劣根性。

康有为认为,中国近代文明之所以不发达,与甘英的怯懦表现很有关系,因为这种怯懦已经形成了传统。其他一些史学家,也持有类似的观点。

持战乱说的学者推测,除了海路,甘英还有陆路可以到达罗马,这还可能更方便些,但他没尝试。说明当时那条路交通并不方便,一定是有战乱,安全没保证。

但这种说法受到批驳,有人查阅了史料,认为这段时间中东地区相对和平,并没有战乱发生,说战乱阻止了他的脚步并不可信。

现在,大多数学者还是持第三种看法,更强调客观,认为是当地安息人不希望甘英去罗马,所以欺骗了他。

这些学者认为,甘英是班超手下36位壮士之一,根本不怕死,有“不入虎穴,焉得虎子”的舍身精神,有关的指责未免太过分。

从龟兹到波斯湾的西行路线,是甘英第一个走的,这已经很不简单,如果把责任过多归咎于甘英本人,显然是很不公平的。

安息就是原来的波斯,中国和罗马分别是丝绸之路的起点和终点,安息商人处在中间,垄断了两地的贸易,靠倒卖丝绸、珍宝等商品获取暴利。

中国和罗马都想直接进行丝绸和珍宝交换,摆脱安息人的垄断,甘英这次出使大秦,其实也有这方面的想法。

因此,安息商人很担心,一旦甘英出使成功,让汉朝跟大秦直接贸易,中间商的利益就会受损。所以,他们并不想告诉甘英更方便的陆路,而是给他指了一条艰难的海路。

安息商人对甘英说,渡海西行十分艰难,要是风向不对,两年也到不了,必须准备3年的粮食。他们还吓唬甘英,给他讲了海妖的传说,说海妖能让人“思土恋慕”,有不少人因此而死。

海妖传说是古希腊神话中的,在那个故事里,海妖确实有种离奇的魔力。据说她们都住在波斯湾的一个海岛上,样子有点像鸟,会像女人一样唱歌。

海妖的歌声能使过往的船员着迷,不由自主就上岸听她们唱歌了,听着听着,就会迷醉而死。

古希腊神话中,有个名叫奥得修斯的英雄,回乡路上要经过这个海妖居住的神秘海岛。为了防止手下士兵受到海妖诱惑,他把每个士兵的耳朵都堵上了,又命令士兵把自己也绑在桅杆上。

当他们经过这个神秘海岛时,果然传来海妖美妙的歌声。奥得修斯也被歌声迷惑,他大喊手下人给他松绑,把他送到岛上听歌。但士兵们耳朵都堵上了,根本什么也听不到,大家只顾一个劲地往前划船,终于走过这个可怕的地方。

甘英出身于内陆,原本没有什么海上航行知识,对安息商人夸张的描述信以为真,觉得航海实在太危险了。再加上长期远离故土,他所有的下属都思乡心切,不想再走,甘英于是决定,放弃冒险西行的计划,率使团东返。

这次出使,东汉虽没能与罗马直接接触上,但中国人却第一次到达了地中海东岸,甘英是当时走得最远的中国使臣。

应该说,甘英亲自走过了丝绸之路的大半段路程,他虽然没有完成使命,但仍然是位让人崇敬的英雄。他带回了大量关于中亚、西亚、印度的情报信息,有此基础,中国与这些地方的通商活动也逐步繁荣起来。

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